Microsoft Flight Simulator: ¿cómo llevar algo tan complicado a una consola?

Platicamos con Jorg Neumann, jefe de proyecto, sobre la llegada del simulador a Xbox Series X|S


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Con casi 38 años en el mercado, Microsoft Flight Simulator es una de las franquicias más longevas de la industria que se mantiene vigente, apenas superada en años por Pac-Man, Mario y Space Invaders (por mencionar algunas). Sin embargo, es poco común encontrar jugadores que se hagan llamar fanáticos de ella; no me malinterpretes, aficionados a los simuladores de aviación —o simmers— existen en parvadas, el asunto es que se esconden detrás de cabinas llenas de instrumentos y foros ultraespecializados. Esto último es lo que podría cambiar con la llegada de Microsoft Flight Simulator a Xbox Series X y Series S.

El simulador se estrenó hoy, 27 de julio, en consolas de actual generación de Xbox y llega debajo del brazo de Xbox Game Pass. Esto quiere decir que ahora está al alcance de quien se sienta la suficiente curiosidad para explorar el mundo de una manera liberadora.

Para este acontecimiento, platicamos con Jorg Neumann, jefe del proyecto, quien nos contó lo que se hizo para trasladar la experiencia del simulador de la PC al Xbox. Jorg nos contó también lo que podría implicar que un juego de simulación sumamente profundo llegue a una plataforma amistosa con el usuario.

Como una caja de caramelos

Un de los aspectos fundamentales de los juegos de simulación es la comunidad, ya que son los mismos jugadores quienes llevan su pasión al siguiente nivel cuando crean modificaciones y toda clase de contenido que abone a la experiencia. En este sentido, pregunté a Jorg sobre su reacción ante la respuesta de la comunidad:

“Me hace feliz. Creo que hubo una carrera el otro día alrededor de Australia que me pareció genial. Veo a la gente experimentando. Por ejemplo, un 737 que aterrizó en Lukla, Nepal (aeropuerto con la fama de ser el más peligroso). Es estupendo lo que está pasando porque se ha hecho una comunidad de creadores. Tenemos más de 1200 adons de la comunidad; es una locura. Nunca esperamos tal resultado, esa cantidad de energía vertida. Es simplemente increíble.

El otro día descargué un aeropuerto de Moscú… ¡increíble! El diseñador agregó trenes que entraban y salían del aeropuerto. ¡Es como una pequeña ciudad! La comunidad está agregando más y más aviones, hacen misiones para el juego. Es apabullante; todas las mañanas es como abrir una caja de caramelos y se siente como un entorno muy dinámico, realmente dinámico.

Siento que los simmers están felices, creo que sienten que la plataforma los está escuchando y, al mismo tiempo, estamos tratando de hacer cosas nuevas y geniales que pensamos los harán felices. Es simplemente encantador; puedo decirles que he hecho juegos durante 30 años, y éste es el mejor momento que he tenido, sin lugar a dudas”.

Jorg Neumann, jefe de proyecto: Microsoft Flight Simulator
Jorg Neumann, jefe de proyecto: Microsoft Flight Simulator

Como si fueran naves espaciales

Después platicamos sobre la diferencia entre audiencias y cómo el lanzamiento de Microsoft Flight Simulator hace casi un año significó una inyección sustancial de nuevos jugadores y cómo esto los ayudó a implementar tutoriales para mejorar la experiencia de los jugadores en Xbox. Jorg comentó:

“Obviamente hay una comunidad céntrica de simmers en PC que lo saben todo; a ellos no necesitamos explicarles nada. Incluso entonces, debido a Xbox Game Pass, hemos tenido muchos jugadores que nunca habían jugado un simulador, y se nota, porque vemos lo que hacen dentro de Microsoft Flight Simulator. Tenemos tal vez 1 millón de nuevos jugadores en PC, tal vez más, que son recién llegados a un simulador. Vemos lo que hacen y, de hecho, aprendimos de eso. Pensamos: ¿qué podemos hacer de mejor manera del lado de Xbox para hacer la experiencia más elegante y que estos jugadores se la pasen bien? ¿Sabes? Porque las personas que no son aviadores virtuales se intimidan cuando ven un avión; los ven como si fueran naves espaciales."

Ahondado en la cuestión del diseño de tutoriales, Jorg recordó cuál fue el proceso de aprendizaje: “regresamos en el tiempo, a cuando tomamos nuestras primeras lecciones de vuelo. Para esto hay algo que se llama Discovery Flight, en el que te inscribes y un instructor de vuelo te da los controles de la aeronave. Entonces los comienzas a mover y ves que el avión reacciona y tienes este sentimiento realmente importante cuando dices lo tengo, puedo hacer esto. Pero lo que pasa, es que el instructor siempre tiene bajo control el avión. Hicimos justamente esto con el simulador”.

"He hecho juegos durante 30 años, y éste es el mejor momento que he tenido, sin lugar a dudas"

“Se nos ocurrió este concepto que llamamos Vuelos de Descubrimiento. Elegimos algunos de los lugares más atractivos de la Tierra, como las pirámides de Egipto o el Monte Éverest; lugares geniales que probablemente la gente no ha visitado en la vida real. Dentro de estos vuelos el clima es agradable y te damos el mando en el aire y de inmediato te la pasas bien. ¡Probamos esto con un montón de jugadores recién llegados y les encantó! Esta sensación es la que queremos; que digan ¡volar es hermoso, increíble y puedo hacerlo!

Después nos dimos cuenta de que nuestros tutoriales eran muy largos y nos preguntamos si el jugador realmente aprende con ellos. Así que, básicamente, cambiamos nuestros tutoriales; ahora hay 22 (antes 8) y los hicimos más cortos. Además, al final del tutorial obtienes una evaluación que te dice lo que podrías haber hecho mejor. También te da una puntuación y esto causó una competencia entre los veteranos para superar sus puntuaciones. De esta manera terminas repitiendo los tutoriales más de una vez, lo que te hace aprender más. Es la consecuencia: te conviertes mejor en esta tarea en particular”.

El asistente de vuelo será una gran ayuda para los principiantes
El asistente de vuelo será una gran ayuda para los principiantes

Como tener un piloto a tu lado

Con los tutoriales trazamos una trayectoria que un jugador novato puede tener con el simulador. Ante esto, Jorg comentó que existe un método para volar que es muy popular para los novatos (me incluyó). Nos dijo: “A los recién llegados les encanta volar en VFR (reglas de vuelo visual) porque es muy accesible. Sin embargo, el novato no tiene gran idea de donde está porque no ve planes de vuelo. Así que pensamos ¿por qué no agregamos etiquetas? Como trabajamos con Bing Maps, la Ciudad de México tiene los nombres de las montañas que la rodea. De esta forma aprendes sobre el mundo y dices ahora lo entiendo. Esto ayuda a la gente a sentirse segura, porque además de controlar un avión dicen ¡oh, también sé dónde estoy!”

Pero hay una cosa que da escalofríos, y es aterrizar. De hecho, al inicio de la entrevista Jorg mencionó que un usuario del simulador aterrizó un avión muy grande y pesado en una pista de aterrizaje muy pequeña (Lukla). Esto es una hazaña propiamente porque aterrizar es difícil o, por lo menos, algo que no todos los novatos hacen con facilidad. Neumann comentó: “aterrizar es aterrador, específicamente en los grandes aeropuertos. El asistente de vuelo te ayuda a aterrizar automáticamente. Así que te sientes en paz, sin que el pensamiento de estrellar el avión pase por tu mente. También tenemos un par de otras cosas como recuperación automática y antibloqueo. Por ejemplo, si te metes en problemas, como que el avión comienza a caer en espiral, puedes simplemente presionar un botón y decir oye, recuperarme. Nuevamente, es como lo haría el instructor de vuelo a tu lado.

Se trata de sentirse cómodos; es el concepto de tener un piloto sentado a tu lado, pero no pusimos a una persona, más bien agregamos un asistente de vuelo. Ayudamos a las personas que son nuevas en la simulación a sentirse como en casa, a sentirse seguras para disfrutar de la sensación de vuelo, mirar el planeta y simplemente pasar un buen rato”.

De manera similar, el equipo pensó en la libertad de exploración y en permitir a que los pilotos virtuales aterricen en prácticamente cualquier parte del mundo. Así añadieron flotadores en algunas aeronaves para que los usuarios pueden aterrizar en algún río en la selva de Brasil o cualquier otro río o lago. También implementaron esquís para visitar picos nevados y hasta neumáticos gigantes para aterrizar en llanuras y campos.

Controles funcionales con ayudas en pantalla
Controles funcionales con ayudas en pantalla

No es necesaria una PC supercargada

Enseguida platicamos sobre lo que se necesitó hacer para llevar tal experiencia a un Xbox Series X o Series S, sobre todo, la optimización y los objetivos del equipo. Lo decimos porque Microsoft Flight Simulator es un título demandante que requiere PC con requerimientos moderadamente altos para correr con una fidelidad gráfica más que aceptable. Con el lanzamiento en Xbox, ahora es posible ejecutar el juego en un dispositivo con apenas una fracción del poder. Neumann dijo: “Hicimos un montón de trabajo de optimización con el fin de que la experiencia sea tan similar a una consola. Nuestros tiempos de carga son mucho más cortos, como 30 segundos; eso es mucho más rápido. Optimizamos donde era necesario, porque francamente, en una PC puedes tener más flexibilidad porque si te acabas la memoria el programa va más lento; en una consola se detiene. Básicamente, volteamos cada piedra y vimos exactamente qué se podía optimizar: las texturas, los modelos, la transferencia de archivos. Hicimos muchas cosas diferentes, pero el concepto fundamental siempre fue que se tiene ver igual que en la PC, no se puede ver inferior.

Actualmente, estamos ejecutando Microsoft Flight Simulator cómodamente a 30 fps, sin congelamientos. El Xbox Series X corre nativamente a 4K, mientas que el Series S utiliza upsampling desde 1440p. En muchas maneras, para notar una diferencia depende el tamaño de tu televisor. Sin embargo, en ambos casos el simulador se ve bien. Ya no necesitas una PC súper cargada. Es lo que le decía a mi equipo el otro día: he estado en la industria por tantos años y nunca había visto nada como esto. Es increíble y espero que lo puedan checar cuando se estrene”.

Aficionados por curiosidad

De esta manera, Jorg me platicó que ahora puede disfrutar el simulador lejos de su estación de trabajo y el lugar donde habitualmente juega. Ahora puede visitar la sala del hogar, la pantalla grande de la casa, y mostrar la experiencia al resto de la familiar y aquellos curiosos que estén por casualidad cerca. Comentó: “siento que tenemos un simulador muy profundo que está llegando a consolas y, lo que es hermoso, es que puedo puedo bajar las escaleras y seguir jugando en Xbox teniendo casi la misma experiencia que en PC. Cuando hago esto y juego en mi Xbox, mi esposa y mi hija han dicho que les ha interesado. Ya no piensan que sólo es el trabajo de papá; ahora lo ven en una televisión y preguntan, ¿puedo hacer eso, papá? Yo estaba como: sí, totalmente. Y lo intentan. Eso, para mí, es el gran avance de todos".

Y algo más…

Desgraciadamente, se nos terminó el tiempo para charlar, pero antes de acabar le comenté a Jorg lo que más me gusta hacer en el simulador (curiosamente, lo que también hacen los novatos): volar en mi ciudad, conocerla como nunca antes e intentar encontrar la casa de mis familiares. Ante esto, Jorg dijo algo interesante sobre la Ciudad de México: “Una de las ideas que tuvimos después del lanzamiento [en PC] fue repasar las actualizaciones del mundo. Ya sabes, lo hicimos con Japón y luego los condados de EUA y Europa. Pero no puedo esperar para hacer, por ejemplo, la Ciudad de México; no puedo esperar la llegada de la actualización de México porque podemos hacer que se vea mucho mejor y probablemente lo haremos, quizá el año que viene. Nos estamos quedando sin tiempo ahora, pero sé que estamos supermotivados para hacer que el planeta se vea genial en todas partes y México es algo que estoy considerando bastante. Así que espero que podamos, podemos dárselo el próximo año”.

Microsoft Flight Simulator se estrenó hoy, 27 de julio, en Xbox Series X y Series; también está disponible a través de la membresía de Xbox Game Pass.

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